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El MERS es primo hermano del SARS, el virus respiratorio de la familia de los coronavirus que en el 2003 infectó a más de 8,000 personas alrededor del mundo, matando a 774. Sin embargo, a diferencia de éste, el MERS no parece ser tan contagioso de persona a persona. Los individuos que deben tomar más precauciones son aquéllos que están en contacto cercano con personas infectadas. A este microorganismo se lo conoce también como MERS-CoV, aunque popularmente se usa la forma breve para mencionarlo.

Existen decenas de tipos de coronavirus alrededor del mundo, indican los CDC, pero hasta el momento sólo cinco pueden enfermar a los seres humanos.

¿Dónde se originó este virus?

Los animales también se infectan con MERS y la ciencia ya ha comprobado que son los camellos los llamados reservorios del virus, es decir son los que lo portan sin enfermarse. Se cree que los camellos tienen una alta carga de virus en las mucosas de los ojos, la boca y la nariz, y las primeras personas contagiadas habrían estado en contacto cercano con camellos infectados. Estos animales portan muchos tipos de MERS pero hasta ahora sólo 3 han "saltado" a los seres humanos.

¿Es mortal?

El 30% de los pacientes afectados han muerto.

¿Cuáles son los síntomas?

Los más comunes son fiebre, tos y dificultad para respirar. Al parecerse a los síntomas de un cuadro gripal, los médicos realizan una prueba para MERS si el paciente ha estado en Arabia Saudita u otros países afectados, o ha estado en contacto con un paciente con MERS.

¿Cuán grande es hasta el momento la epidemia?

Al 14 de mayo del 2014, la Organización Mundial de la Salud (OMS) reporta 536 casos confirmados en 16 países. De ellos, 145 resultaron mortales.

¿Cuál es el tratamiento?

Hasta el momento no hay cura para el MERS. Los médicos tratan con síntomas.

¿Cómo se transmite?

Oficiales de salud explican que el MERS se puede adquirir por contacto muy directo con una persona infectada. De hecho, pacientes infectados transmitieron el virus a personal de salud. No se han registrado contagios en espacios masivos como aeropuertos o shoppings, lo que demuestra que, hasta el momento, no es de alto contagio por vía aérea. El director de los CDC, Tom Frieden, dijo que el riesgo para la población general es "muy bajo".

¿En qué países se han registrado casos?

En donde más casos se han reportado es en Arabia Saudita. Pero también hay en: Emiratos Árabes, Qatar, Omán, Jordán, Kuwait, Yemen, Túnez, Egipto, Reino Unido, Francia, Alemania, Grecia, Italia, Malasia, Filipinas y Estados Unidos.

¿Existe una vacuna?

No hay una vacuna ni preventiva ni curativa, pero los CDC están hablando con la industria farmacéutica y con agencias federales para desarrollar una.